PaleoNews

Остатки необычного ластоного описали американские палеонтологи. Близкий родственник тюленей и морских котиков обладал поистине огромными глазами – диаметр его глазных яблок был сопоставим с шарами для бильярда.

Скорее всего, такие крупные глаза были нужны ему во время охоты на больших глубинах – там, как известно, достаточно темно, и чтобы выследить добычу за ограниченное и не слишком продолжительное время, млекопитающему потребуется действительно хорошее зрение >>

 

Окаменелости нового ластоногого были найдены в штате Вашингтон еще в 1980-х годах аспирантом местного университета Филом Бигелоу (Phil Bigelow). Однако кости окружала очень твердая вмещающая порода, и самые разные исследователи под тем или иным предлогом уклонялись от исследования этого образца. В конце концов заняться им пришлось известному специалисту по ископаемым ластоногим Роберту Боссенеккеру (Robert Boessenecker), работающему в настоящее время адъюнктом кафедры геологии и экологии колледжа Чарльстон в Южной Каролине.

После 10 лет, ушедших на препарирование, ученые смогли внимательно рассмотреть череп древнего животного, его челюстные кости с одним сохранившимся зубом, шейные позвонки и почти всю грудную клетку. На основании их строения тюлень, плававший в северной части Тихого океана около 10 млн лет назад, был отнесен к неизвестному виду рода Allodesmus из семейства Desmatophocidae.

Причем, судя по развитому саггитальному гребню на черепе и крупным клыкам, этот новый аллодесмус определенно был самцом. При длине тела порядка 2,5 м он являлся вполне сформировавшейся взрослой особью, о чем свидетельствуют и детали строения позвонков. Скорее всего, животное охотилось на рыб и головоногих в прибрежной зоне, погружаясь достаточно глубоко.

"В отличие от китов, тюлени не способны к эхолокации, то есть не могут использовать звуковые волны для ориентации в пространстве и поиска добычи, – рассказал соавтор исследования Морган Черчилль (Morgan Churchill) из Нью-Йоркского технологического института. – Одним из основных органов чувств во время охоты или просто при плавании под водой у них являлось зрение. Отсюда и очень большие и прочные глазные яблоки, помогавшие собирать свет на больших глубинах".

Там же, на дне, аллодесмус и погиб. На его черепе ученые насчитали около десятка следов укусов небольшой акулы, а вокруг черепа в породе нашлись 15 маленьких, размером меньше сантиметра, акульих зубов. Но скорее всего, рыба обглодала уже мертвое животное, а не стала его убийцей, отмечают исследователи.

Стоит отметить, что семейство Desmatophocidae пережило свой расцвет и быстро угасло в миоцене. "Десматофоциды, вероятно, единственная крупная группа ластоногих, которая вымерла полностью, – отметил Боссенеккер. – Мы считаем, что этот был как раз один из последних, отставших ее представителей".

Систематическое положение десматофоцид пока достаточно спорно. Они могут быть родственниками настоящих тюленей или сестринской группой для моржей и морских львов. Полное отсутствие ископаемой ДНК этих животных не позволяет палеонтологам уточнить их положение на родословном древе ластоногих.


Исследование пока не опубликовано в научных журналах, но было представлено на ежегодном собрании американского Общества палеонтологии позвоночных.