PaleoNews

Американские палеонтологи описали один из самых полных скелетов ранних хищных млекопитающих - гиенодонтов. Однако детали строения этих костей плохо согласуются с предположениями ученых, основанными на известных до сих ископаемых остатках.

Типовой род гиенодонтид Hyaenodon. Реконструкция: Роман Евсеев

 

Задолго до того, как на историческую арену вышли современные хищники – псовые, кошачьи и медвежьи, их экологические ниши на Североамериканском континенте осваивали примитивные звери из семейства Hyaenodontidae. Поскольку дело было в раннем эоцене, около 50 млн лет назад, то до наших времен от гиенодонтид сохранились главным образом зубы – самые твердые и прочные части скелета. Поэтому находка хорошо сохранившихся частей скелета довольно редкого гиенодонта, принадлежавшего роду Galecyon, стала для исследователей настоящим подарком.

"Скелет Galecyon дает понять, почему мы продолжаем поиски окаменелостей даже в тех местах, откуда у нас уже есть множество образцов. До того, как был найден этот скелет, в бассейне Бигхорна собрали десятки тысяч окаменелостей млекопитающих. И все же это первый приличный скелет данного животного", – прокомментировал находку ведущий автор нового исследования Шон Зак (Shawn Zack) из университета Аризоны.

Как удалось выяснить палеонтологам, при жизни Galecyon вырастал до размеров современного койота и весил от пяти до восьми килограммов. Он умел лазать по деревьям и скалам, но явно предпочитал оставаться на поверхности земли, охотясь на подходящую ему по размеру добычу. "Galecyon, кажется, двигался как современные росомахи или скунсы, – продолжает Зак, – Вероятно, он не был хорошим бегуном, но все же большую часть своего времени проводил на земле, в то время как некоторые из его родственников гораздо больше времени держались на деревьях".

Проследив сходства и различия галециона с его ближайшими палеогеновыми родственниками – родами Prolimnocyon, Pyrocyon, Gazinocyon и Arfia, Зак и его коллега Кеннет Роуз (Kenneth Rose) из университета Джона Хопкинса вынуждены были констатировать, что устоявшиеся взгляды на эволюцию ранних гиенодонтид, похоже, придется менять. Картина родственных связей и эволюционных трендов, выстроенная только по зубам, плохо увязывалась с новыми данными, представленными фрагментами скелета.

"Конфликт между стоматологическими и посткраниальными данными показывает, что надежные филогенетические построения могут оказаться неуловимыми даже в случае относительно плотной выборки, – осторожно отмечают они в своей статье. – Филогенетический анализ нового посткраниального набора признаков поддерживает модель взаимоотношений раннеэоценовых Hyaenodontidae, отличающуюся от основанного на зубной морфологии".

Но как бы то ни было, получена масса нового материала, тщательное изучение которого явно прольет свет на неизвестные прежде детали эволюции млекопитающих, говорят ученые. Кроме того, уже стало ясно, что различные ранние гиенодонтиды предпочитали разные местообитания. Это помогает объяснить, каким образом несколько близких по размерам и диете родов гиенодонтов могли сосуществовать вместе в одно и то же время в одном и том же месте.


Статья The postcranial skeleton of Galecyon: evidence for morphological and locomotor diversity in early Hyaenodontidae (Mammalia, Hyaenodontida) опубликована в Journal of Vertebrate Paleontology

Doi: 10.1080/02724634.2014.1001492