PaleoNews

Установление половой принадлежности окаменевших животных считается традиционно сложной проблемой. Международная группа ученых нашла ее решение по крайней мере для птиц, живших в меловом периоде на территории современного Китая.

 

Благодаря стечению уникальных обстоятельств несколько сотен примитивных птиц Confuciusornis sanctus оказались захоронены в течение очень короткого времени. 125 млн лет назад в северо-восточном Китае произошло внезапное извержение вулкана, после которого тела погибших птиц быстро погрузились в донные осадки пресноводного озера. В результате современные палеонтологи имеют уникальную возможность изучить множество отлично сохранившихся скелетов конфуциусорнисов с отпечатками мягких тканей и перьев.

Как рассказал ведущий автор исследования, директор Музея естественной истории  Лос-Анджелеса Луис Чаппи, среди останков отчетливо выделяются две группы – с парой длинных хвостовых перьев, и без них. Палеонтологи предположили, что имеют дело с явлением, встречающимся у современных павлинов или тетеревов, чьи самцы используют особые хвостовые перья в брачных ритуалах. Однако достоверно установить, кто из этих двух разных групп является самками, а кто самцами, сначала не удалось.

Ответ нашелся лишь после присоединения к команде гистолога – специалиста по строению тканей, профессора Анасуйи Чинсами из южноафриканского университета Кейптауна. "Так же, как и современные куры, самки Confuciusornis запасали в своих длинных костях кальций, чтобы затем использовать его для формирования яичной скорлупы", рассказала она.

Обнаружить такие ткани, называемые "медуллярной костью", у ископаемых довольно сложно, поскольку они формировались на относительно недолгий срок, предшествовавший откладыванию яиц. Все же, благодаря большому количеству материала, палеонтологам удалось найти  медуллярные кости у той группы скелетов, которая была лишена длинных хвостовых перьев.

Таким образом, говорят палеонтологи, декоративный наряд имелся только у самцов конфуциусорнисов, а самки были, по всей вероятности, такими же невзрачными, как и у современных павлинов. "Теперь мы в состоянии оценить гендерные различия в росте и развитии этих мезозойских птиц", отметила Чинсами, по словам которой новое открытие показывает, что как ранние, так и современные самки птиц пользуются одними и теми же физиологическими стратегиями для воспроизводства.

Есть, однако, у Confuciusornis и важное отличие от своих современных родственников. Медуллярные кости были встречены учеными не только у взрослых особей, но и у подростков. "Ранние птицы начинали размножаться еще до того момента, когда они достигали окончательных размеров тела – пояснил Чаппи. – Это заметно отличается от современных птиц, которые сперва полностью вырастают, и только потом переходят к размножению". Очевидно, в данном вопросе ранние птицы были больше похожи на динозавров, которые также начинали размножаться, не дожидаясь окончания периода роста, отметил палеонтолог.

"Наши открытия является частью большой картины ранней эволюции птиц, сказал Чаппи порталу PhysOrg. – И они помогают понять, как современные птицы стали тем, чем они являются сегодня".