PaleoNews

Международная группа ученых впервые в истории восстановила прижизненную окраску ископаемых млекопитающих. По данным исследователей, два вида летучих мышей, вымерших около 50 млн лет назад, имели шерсть красновато-коричневой гаммы.

Окаменелость летучей мыши с сохранившимися меланосомами

 

В этой работе принимали участие специалисты из различных научных центров США, Великобритании, Германии, Эфиопии и Дании. Разработанная коллективом палеонтологов, биохимиков, физиков и других ученых методика, как ожидается, позволит со временем реконструировать окраску живых существ, исчезнувших даже 300 млн лет назад.

"Мы изучили ткани рыб, лягушек и головастиков, волосы млекопитающих, перья птиц и даже чернила осьминога и кальмара, – рассказала один из авторов новой научной работы Кейтлин Коллери из Виргинского политехнического института. – Все они сохранили пигмент меланин, так что можно с уверенностью сказать, что меланин присутствует повсюду в палеонтологической летописи. Благодаря ему мы можем с уверенностью восстановить некоторые оригинальные окраски древних животных".

За естественный цвет живых существ в природе отвечают специальные микроскопические структуры – меланосомы. Эти органеллы содержат пигмент меланин, придающий темную окраску волосам, перьям, коже и глазам. Меланосомы уже давно встречались палеонтологам среди ископаемых остатков, но прежде считалось, что это просто окаменелости бактерий. Впервые идентифицировать их именно как меланосомы удалось в 2008 году молекулярному палеобиологу Бристольского университета Якобу Винтеру, ведущему автору нынешнего исследования.

"Очень важно, что меланины разного цвета находят в органеллах разной формы: красноватые меланосомы похожи на маленькие фрикадельки, а черные – на маленькие колбаски. Ту же тенденцию мы наблюдаем в ископаемом материале, – сообщил Винтер. – А из этого следует, что корреляция цвета меланина с формой меланосом – достаточно древнее изобретение, которое мы можем использовать, чтобы восстановить прижизненный цвет животного, просто взглянув на форму меланосом в его окаменелостях".

Кроме того, меланины разного цвета различны по своему химическому строению, уточнить которое позволяет масс-спектрометрия. А чтобы еще больше повысить точность реконструкции окраски, исследователи воспроизвели условия образования окаменелостей и проследили за теми изменениями, которые происходили в ходе этого процесса с молекулами меланинов. "В ходе экспериментов мы смогли увидеть, как меланин химически изменяется на протяжении миллионов лет, разработав действительно захватывающий новый способ извлечения ранее недоступной информации из окаменелостей", – сказала Коллери.

Но вернемся к главным героям статьи – палеогеновым летучим мышам Palaeochiropteryx и Hassianycteris, обитавшим на берегу тропического озера на территории современной Германии. Трудами группы палеонтологов для них была восстановлена красновато-коричневая окраска. "Ну да, летучие мыши обычно коричневые. Это не такой уж большой сюрприз, но ведь это летучие мыши 49-миллионолетней давности! И они выглядели совершенно как современные", – констатировал Якоб Винтер.


Статья Chemical, experimental, and morphological evidence for diagenetically altered melanin in exceptionally preserved fossils опубликована порталом PNAS

Doi:10.1073/pnas.1509831112