PaleoNews

Большинство любителей мамонтов знает, что последними представителями этих мохнатых слонов были сильно измельчавшие обитатели острова Врангеля, вымершие всего несколько тысяч лет назад. Куда меньше известно об островных карликовых мамонтах, живших близ побережья Калифорнии.

Mammuthus exilis. Реконструкция: W. Snyder

 

На калифорнийский островах Чаннэл время от времени находят кости особого вида мамонтов - Mammuthus exilis. Это были миниатюрные животные, чей рост в холке составлял примерно полтора метра – по грудь взрослому человеку. По всей вероятности, предками эксилисов были широко распространенные на североамериканском континенте колумбийские мамонты (Mammuthus columbi). Для этих крупных животных не составило бы труда переплыть двадцатикилометровый пролив, отделяющий архипелаг Чаннэл от Калифорнии, и остаться на этих богатых растительностью островах.

Водная преграда надежно отсекала Чаннэл от хищников, и даже люди доплывали до них не слишком часто. Кроме того, во времена Ледникового периода, когда огромные массы воды аккумулировались в полярных шапках, пролив становился уже и добраться до островов мамонтам было бы еще проще, чем сегодня.

До последнего времени временной интервал, в котором существовал Mammuthus exilis, составлял от 26 до 12 тысяч лет назад. Но благодаря недавней находке обломка бивня эту датировку, вероятно, придется пересмотреть. Как показал анализ кораллов, в которых бивень сохранился до наших дней, его возраст составляет по меньшей мере 80 тысяч лет. К сожалению, точно установить видовую принадлежность окаменелости не представляется возможным – бивень с равным успехом мог принадлежать и взрослому эксилису, и подростку-колумбу.

Однако вот что интересно – 80 тысяч лет назад в Калифорнии стояла эпоха межледниковья. Уровень моря был высоким, и даже такие пловцы, как мамонты, вряд ли смогли бы преодолеть расстояние между материком и островами. А это значит, что уже несколько тысяч лет мамонты жили на Чаннэл изолированной популяцией. Это, кстати, объясняет и их уменьшение в размерах – явление островной карликовости хорошо известно ученым, и не только по мамонтам с острова Врангеля.

По подсчетам исследователей из Геологической службы США, для миграции мамонтов на острова имеется два удобных окна – 150 и 250 тысяч лет назад. Возможно, будущие находки позволят уточнить срок прибытия на Чаннэл мохнатых слонов, а пока ученых занимает другой вопрос – почему они не дожили до наших дней и вымерли?

Одной из популярных причин вымирания мамонтов обычно считают "человеческий фактор". Но на Чаннэл нет никаких следов массовых охот, облав или ловушек. Более того, само присутствие человека в указанное время там достаточно сомнительно, хотя представители культуры Кловис распространились по континенту как раз в этот период. Но именно для Чаннэла эта гипотеза пока выглядит совершенно неподтвержденной.

Другой вариант вымирания мегафауны связан со стремительным изменением экологических условий. Повышение уровня моря, потепление и связанные с ними перестройки растительных сообществ, теоретически, действительно могли уничтожить популяцию эксилисов. Но если мамонты появились на островах не позднее 80 тысяч лет назад, то они успешно переживали и более серьезные изменения, уже случавшиеся в прошлом.

Так что пока у ученых нет четкого ответа на вопрос, почему мы не можем полюбоваться на карликовых волосатых слонов. Возможно, новые находки прольют свет на эти, вне всякого сомнения, трагические события.


Статья Late Quaternary sea-level history and the antiquity of mammoths (Mammuthus exilis and Mammuthus columbi), Channel Islands National Park, California, USA опубликована в журнале Quaternary Research

Doi: 10.1016/j.yqres.2015.03.001