PaleoNews

Китайские палеонтологи сообщили о находке сразу двух скелетов, принадлежавших самым древним птицам в истории. Они жили на территории современной провинции Хэбэй в начале мелового периода, 130 млн лет назад, и выглядели вполне сформировавшимися птицами современного типа.

Archaeornithura meemannae. Реконструкция: Zongda Zhang

 

Archaeornithura meemannae, как назвали новых животных, явно были очень подвижными и уверенными летунами, способными к сложным и скоординированным маневрам в воздухе. Этому способствовали как небольшие размеры, так и особенности формы и строения их костей. В целом Archaeornithura meemannae напоминала небольшого кулика или крошечную цаплю, говорят палеонтологи. При росте в 15 см у нее было тело лишь чуть крупнее воробьиного, а все остальное приходилось на длинные голые ноги.

Оба скелета хорошо сохранились и дошли до наших дней почти без потерь. Большинство костей так и остались сочлененными, зафиксировавшись в осадочной горной породе – алевролите. Она сформировалась из донных отложений обширного озера, причем тонкозернистый осадок сохранил даже подробности оперения, покрывавшего первых птиц. Голову, например, украшал хохолок из перьев, а хвост имел привычный нам по современным птицам веерообразный силуэт. Крылья были покрыты кроющими перьями, создающими подъемную силу при взмахах, а на переднем краю каждого крыла находился особый пучок перьев, называемый алула, или крылышко.

Судя по тому, что ноги Archaeornithura meemannae практически полностью лишены перьевого покрова, эти птицы вели околоводный образ жизни и много времени проводили, бродя по мелководью. Похожее строение ног можно увидеть у современных куликов, напоминают китайские палеонтологи. Вероятно, археорнитуры питались растениями и, возможно, глотали также песок и мелкие камни, чтобы справиться с перевариванием семян и другого жесткого корма.

Новый вид оказался всего на 10 млн лет моложе знаменитого археоптерикса, но в систематическом плане безусловно относится к кладе Ornithuromorpha, объединяющей современных пернатых и ряд мезозойских форм. "Новое ископаемое представляет собой старейшее свидетельство об Ornithuromorpha в геологической летописи, – говорит ведущий автор исследования Ван Мин из Китайской академии наук в Пекине. – К этой группе принадлежат все современные птицы, и до сих пор самые ранние из известных орнитуроморф были не старше 125 млн лет. Новый вид происходит из пород, датируемых возрастом более чем в 130 млн лет, что отодвигает дату появления всей группы по крайней мере на пять миллионов лет в прошлое".

Ван также добавил, что окаменелости Archaeornithura meemannae хорошо сохранились и очень изящны. "Перья выглядят действительно красиво. Это невероятно, что они смогли сохраниться настолько хорошо на протяжении 130 млн лет", – добавил ученый.

"Эта находка является очень важной, поскольку была сделана в довольно древних породах и показывает нам вид, уже вполне продвинувшийся в эволюционном развитии в рамках своей группы, – отметил палеонтолог университета Саутгемптона Гарет Дайк. – Это говорит о том, что все основные группы птиц появились и активно развивались уже в начале мелового периода".

Напомним, что предки птиц отделились от динозавров в самом конце юрского периода, порядка 150 млн лет назад. Довольно быстро они образовали две независимых сестринских группы: Ornithuromorpha и Enantiornithes. К последней относились птицеобразные существа, в пасти которых сохранялись зубы, а на крыльях – когти. В конце концов все энанциорнисы вымерли, не оставив современных потомков, но в мезозое они были достаточно широко распространены.


Статья The oldest record of ornithuromorpha from the early cretaceous of China опубликована в журнале Nature

Doi: 10.1038/ncomms7987