PaleoNews

Ископаемая челюсть, которую считали остатками древнего моржа, на самом деле оказалась принадлежащей самому древнему в истории морскому котику. Новое открытие новозеландских палеонтологов заполняет существенный пробел в геологической истории ластоногих.

 

С первого взгляда на образец ученый понял, что перед ним остатки не моржа, а самого настоящего, пусть и примитивного, морского котика. "Это было очень интересно, потому что от морских котиков и морских львов – семейства Otariidae – осталось очень ограниченное количество окаменелостей, возрастом не старше 10-12 млн лет. Но мы знаем, что их окаменелости должны встречаться уже с рубежа в 16-17 млн лет или около того, потому что остатки моржей, их близких современных родственников, появляются как раз в те времена", – рассказал ученый.

Подобные разрывы в геологической летописи, когда между предками и потомками отсутствует ископаемый материал, сами палеонтологи называют "призрачными линиями". "До сих пор у нас не было ископаемых свидетельств первых пяти миллионов лет эволюции котиков. Новое открытие исправляет эту ситуацию", – сказал Боссенеккер.

Он решил назвать древнейшего из известных на сегодняшний день морских котиков Eotaria crypta. Это было довольно мелкое существо, по размеру более близкое к современному калану, чем настоящему котику. Предположительно, вес взрослого животного не превышал 50 кг, а длина – одного метра. Как полагают ученые, естественными врагами раннего котика были крупные ластоногие Allodesmus, оснащенные мощными челюстями с острыми клыками. А вот грозе неогеновых океанов, гигантской акуле Carcharocles megalodon эотария была не интересна, и даже аллодесмус сгодился бы ей только на один укус.

Как положено уважающей себя переходной форме, зубы эотарии занимают промежуточное положение между упрощенными зубами современных морских котиков и сложными, напоминавшими медвежьи, зубами первых ластоногих.

До сих пор остается непонятным, почему в ходе обширных раскопок калифорнийского местонахождения ископаемых был найден только один небольшой фрагмент остатков котика. Возможно, ответ на этот вопрос знает японский палеонтолог, доктор Наоки Коно, ранее предположивший, что древние морские котики жили в основном в открытом океане и редко заплывали в область континентального шельфа, где они имели возможность сохранится в ископаемом состоянии.

Так или иначе, благодаря счастливой случайности и наблюдательности Боссенеккера палеонтологи смогли, наконец, заполнить пятимиллионолетний пробел в эволюционной истории ластоногих. А предположение о том, что недавно вернувшиеся в море ранние котики большую часть времени проводили вдали от берегов, мы пока оставим на совести его автора.


Статья The oldest known fur seal опубликована в журнале Biology Letters

Doi: 10.1098/rsbl.2014.0835