PaleoNews

Международная группа ученых описала сразу четыре вида ископаемых змей, самая древняя из которых жила за 70 млн лет до уже известных науке. Особенности строения этих существ заставили палеонтологов пересмотреть свои взгляды на всю эволюцию змей и задать вопросы, на которые пока нет ответов.

Parviraptor estesi. Реконструкция: Julius Csotonyi

 

Теперь званием самой древней змеи в истории обладает Eophis underwoodi – небольшая рептилия из Южной Англии, жившая 167 млн лет назад. От нее осталось довольно мало, и палеонтологи даже не смогли установить, имеют они дело со взрослой особью или подростком. Как кажется, достигавший всего 25 см в длину эофис был болотным жителем и охотился на небольших рыб, насекомых и головастиков.

Самая крупная из новоописанных рептилий – достигавший длины примерно в 1,2 метра Portugalophis lignites возрастом 155 млн лет. Его кости выкопали в португальской угольной шахте, что нашло отражение в видовом имени. Возможно, португалофис питался мелкими млекопитающими, молодыми динозаврами, ящерицами, птицами и лягушками.

Одновременно с ним, но в будущем американском штате Колорадо, жила еще одна небольшая змейка - Diablophis gilmorei. Ее экологические особенности оказались довольно близки к Eophis. Последняя и самая молодая из всей четверки – Parviraptor estesi возрастом 144 млн лет обитала в современной Британии. Ее длина достигала 60 см.

Ни одна из этих змей не была ядовитой, поскольку первые ядовитые змеи появились лишь 20 млн лет назад. Eophis, Portugalophis и Parviraptor населяли болотистые прибрежные районы архипелагов, находившихся в западной части древней Европы, в то время как Diablophis gilmorei был найден в речных отложениях довольно далеко вглубь материка.

До сих пор старейшей в истории считалась змея, остатки которой датировались 102 млн лет назад, напомнил ведущий автор исследования, палеонтолог университета Альберты Майкл Колдуэлл. По его словам, змеи ведут свое происхождение от ящериц, и у многих достаточно древних змей даже имелись небольшие лапы. Хотя остатки ни одного из четырех новоописанных видов не сохранили костей конечностей, это не значит, что их там не было. "Вполне вероятно, что они уже умели скользить на брюхе, а конечности по-прежнему использовали для хватания", – отметил Колдуэлл.

По его словам, новая работа заставляет считать, что эволюция группы, известной как "змеи", является гораздо более сложной, чем считалось прежде. "Важно отметить, что в настоящее время имеется значительный разрыв в наших знаниях, который должен быть устранен путем дальнейших исследований, поскольку между 140 до 100 млн лет назад не известны никакие ископаемые змеи", – заявил ученый.

Кроме того, теперь становится понятным, что внезапное появление ископаемых змей в породах, датированных возрастом около 100 млн лет, отражает не взрывное видообразование, а просто завершение пробела в летописи окаменелостей. На протяжении 70 млн лет, между 167 и 100 млн лет назад, змеи постепенно видоизменялись, эволюционируя в направлении удлинения тела и  утраты конечностей, то есть плана строения, теперь хорошо известного на их примере. При этом около 100-90 миллионов лет морские змеи из Израиля, Ливана и Аргентины все еще имели небольшие, но хорошо развитые задние конечности.

"Основываясь на новых данных и путем сравнения с современными безногими ящерицами, которые не являются змеями, можно сказать, что характерные змеиные черепа появились задолго до того момента, как змеи потеряли свои ноги", – объясняет Колдуэлл.

Палеонтолог признался, что был удивлен тем, как мало изменились змеи в течение настолько длительного периода времени. "Как правило, выкапывая что-нибудь, вы ожидаете, что оно будет иметь общие черты с современными животными, но выглядеть все же по-другому. Например, динозавр может чем-то напоминать современную птицу. Но вы не готовы к тому, что найдете современную утку в середине мелового периода", – добавил он.

Несмотря на всю важность последних открытий, они, вероятно, не смогут разрешить давний спор о происхождении змей. По мнению ряда специалистов, они произошли от роющих животных, похожих на примитивных слепых змей, живущих в своих норах и в наше время. Однако Колдуэлл и его сторонники полагают, что змеи произошли от четвероногих ящериц, предки которых процветали в океанах и затем вернулись на сушу.

"Я подозреваю, что мы никогда не закончим нашу дискуссию. Это очень тонкий и интересный вопрос... У нас есть и анатомические, и чисто терминологические сложности. Если я найду вам четвероногое животное со змеиной головой, вы назовете его змеей или змееподобной ящерицей?" – сказал палеонтолог.


Статья The oldest known snakes from the Middle Jurassic-Lower Cretaceous provide insights on snake evolution опубликована журналом Nature Communikation

Doi: 10.1038/ncomms6996