PaleoNews

Южноамериканские ленивцы – чрезвычайно милые и забавные существа, проводящие большую часть жизни на деревьях. Но мало кто знает, что несколько миллионов лет назад ленивцы предприняли попытку завоевать морскую стихию и почти преуспели в этом начинании.

Водный ленивец талассокнус. Реконструкция: Bill Parsons

 

Группа палеонтологов из французского университета Сорбонна опубликовала результаты своих исследований, посвященных пяти видам ископаемых водных ленивцев рода Thalassocnus. Все они жили на тихоокеанском побережье Южной Америки в период с 8 до 4 млн лет назад. Окаменелости этих животных показывают, что они планомерно развивали в своем строении адаптацию, свойственную морским млекопитающим – уплотненные кости грудной клетки и конечностей.

Поскольку обычно млекопитающие весят меньше вытесняемой ими воды, архимедова сила мешает им нырять и достаточно долго находиться на глубине. Увеличение объема легких, в которых хранится запас воздуха на все погружение, еще больше усугубляет эту проблему. Выход нашелся в перестройке структуры костей: такие жители моря, как киты и сирены, смогли уменьшить объемы губчатой ткани в ребрах и костях конечностей, превратив их практически в монолитные, плотные и тяжелые конструкции.

По тому же пути двигались и водные ленивцы, в конце миоцена и начале плиоцена населявшие океанское побережье Южной Америки. Французские палеонтологи исследовали окаменелости пяти разных видов Thalassocnus, хранящиеся сегодня в коллекциях музеев Лимы и Парижа и происходящие из формации Pisco. Проведя компьютерную томографию образцов и изучив их тонкие срезы, ученые пришли к выводу, что на протяжении четырех миллионов лет плотность костей этих ленивцев неуклонно повышалась.

"Ребра и все длинные кости конечностей Thalassocnus были чрезвычайно плотными, – рассказал аспирант Сорбонны Эли Амсон. – Кроме того, более поздние виды имели большую по сравнению с предками степень плотности. Эта тенденция прослеживается на протяжении всех пяти изученных видов и фактически подробно документирует постепенное приобретение данной адаптации".

Начиная с Thalassocnus antiquus и заканчивая T. carolomartini плотность ребер ленивцев растет, а просвет, занимаемый губчатой тканью, сокращается до почти полного исчезновения. Эти изменения происходят на протяжении всего четырех миллионов лет, то есть практически мгновенно с эволюционной точки зрения. По всей вероятности, бороться с собственной плавучестью водных ленивцев заставила пищевая специализация – они питались морской растительностью, и чтобы перекусить, вынуждены были нырять в придонные слои океана.

"Авторы исследования представляют убедительные данные о том, как ленивцы пытались вернуться в море, – отметил не принимавший участия в работе палеонтолог Королевского Бельгийского института естественных наук Оливье Ламберт. – Мы видим четкую последовательность сменяющих друг друга видов, принадлежащих одной линии и обитавших в одной географической области".

К сожалению, по неизвестным пока причинам талассокнусы вымерли около 4 млн лет назад. Однако их ныне живущие родственники также обладают уплотненными костями, пишет Wired.


Статья Gradual adaptation of bone structure to aquatic lifestyle in extinct sloths from Peru опубликована порталом Proceedings of the Royal Society B

Doi: 10.1098/rspb.2014.0192

Сечение ребер у разных видов водных ленивцев. Amson et al.