PaleoNews

Сенсационное открытие сделали австралийские палеонтологи. Они обнаружили ископаемые остатки огромного утконоса, миллионы лет назад терроризировавшего речных жителей Зеленого континента. Особую важность находке придает крайняя редкость утконосов в геологической летописи.

Как это часто бывает в палеонтологии, от древнего животного мало что осталось. Фактически, в руки ученых попал лишь один коренной зуб. Судя по размерам, он принадлежал поистине великану среди утконосов – рост всего животного достигал приблизительно метра.

"Obdurodon tharalkooschild был очень большим утконосом с хорошо развитыми зубами, рассказала доктор Сюзан Хэнд из университета Нового Южного Уэльса. Мы думаем, что он охотился не только на пресноводных ракообразных, но и на мелких позвоночных – двоякодышащих рыб, лягушек, мелких черепах, остатки которых сохранились вместе с ним в местонахождении "Два дерева". Как установили палеонтологи, обдуродоны, подобно своим современным родственникам, держались вблизи пресных водоемов и вели примерно схожий образ жизни.

К сожалению, установить точный возраст Obdurodon tharalkooschild пока не удалось. Временной интервал, в который помещают его исследователи, составляет от пяти до 15 млн лет назад. В те времена место находки утконоса в северо-восточном штате Квинсленд представляло собой равнину, поросшую лесом и изобилующую мелкими водоемами вроде озер, проток и болот.

"Однопроходные (утконосы и ехидны) являются последними представителями древней группы млекопитающих, встречавшейся только на южных континентах. Даже столь неполные остатки, как эти, являются важным источником информации и помогают нам лучше понять историю этих животных", сообщила ведущий автор исследования Ребекка Пьян.

"Открытие нового вида утконосов стало для нас настоящим шоком, отметил соавтор исследования, доктор Майкл Арчер. До сих пор их родословное древо выглядело линейным. А потом бац – и как гром среди ясного неба падает этот монстр. Утконос-годзилла. Теперь мы видим, что в эволюции утконосов существовали неизвестные ранее боковые ветви, ведущие к настоящим гигантам".

Самым древним из известных на сегодняшний день утконосов является живший в Южной Америке 61 млн лет назад Monotrematum sudamericanum. Старейшим австралийским утконосом признан Obdurodon insignis возрастом 26 млн лет, а крупнейшим до сих пор считался Obdurodon dicksoni, 15-19 млн лет назад обитавший там же, где нашли и нового гигантского утконоса.

Следует уточнить, что родовое название Obdurodon образовано от греческих слов "прочный" и "зуб" и указывает на то, что древние утконосы, в отличие от современных, были зубастыми. Видовое имя tharalkooschild новый гигантский утконос получил по мотивам мифа аборигенов, объясняющего появление этих странных животных. Согласно легендам, на заре времен утка по имени Таралку отличалась безрассудным характером. Однажды она проигнорировала предупреждение подруг об опасности плавания вниз по реке, и повстречалась там с водяной крысой Биггуном. Крыса оказалась самцом со склонностью к противоестественному репродуктивному поведению, и от брака двух этих существ родились первые утконосики, пишет PhysOrg.

Напомним, что утконосы являются одними из самых своеобразных современных млекопитающих. У них имеется клюв, как у утки, мех, напоминающий мех выдры, и перепончатые, как у бобра, лапы. Их морда усеяна электрорецепторами, помогающими охотиться в мутной воде, а у самцов на задних лапах растут ядовитые шпоры. Кроме того, утконосы так и не перешли к живорождению и откладывают яйца, из которых  затем вылупляются их детеныши.

Современные утконос робкий ночной зверек, живущий в глубоких норах по берегам водоемов. Он встречается только в восточной Австралии, во взрослом состоянии не имеет ни одного зуба, и ученые не верят, что найденный ими утконос-годзилла был непосредственным предком современным животных.