PaleoNews

Секрет эволюционного успеха современных птиц кроется не только в крыльях. Как установили палеонтологи, заселить самые разные экологические ниши на всех континентах пернатым помогла удивительная эволюционная пластичность задних конечностей.

 

На сегодняшний день птицы являются наиболее разнообразной группой тетрапод и могут служить отличной моделью для изучения крупномасштабных адаптаций. Множество эволюционных изменений эта группа претерпела уже после освоения полета, однако прежде их изучение было затруднено малым количеством ископаемых остатков и их плохой сохранностью. Новые находки и современные методы научных исследований показали, что настоящий всплеск видообразования птицы пережили вскоре после появления в конце мелового периода короткохвостых форм. Именно среди них за очень ограниченный срок разнообразие задних конечностей намного превзошло все, чего смогли достичь их предки-тероподы за свою более чем 150-миллионолетнюю историю.

"Эти ранние птицы были не так сложны, как те, что мы знаем сегодня. Если современные птицы можно сравнить с бомбардировщиками-невидимками, то их меловые предки были больше похожи на бипланы, рассказал ведущий автор исследования, палеонтолог Оксфордского университета Роджер Бенсон. – Однако нас удивило, что, несмотря на все еще сохраняющиеся примитивные черты вроде наличия зубов, эти ранние птицы демонстрируют невероятно разнообразные по своему строению ноги".

Бенсон с коллегами изучали ранних птиц, живших в меловом периоде одновременно с динозаврами Confuciusornis, Eoenantiornis и Hongshanornis. К тому времени птицы уже освоили полет, и ученые заинтересовались дальнейшими направлениями их эволюции. Как оказалось, они касались главным образом ног, пишет EurekAlert! Способность превратить задние конечности в ходули, хватательные устройства, ласты и так далее, помогла птицам стать одной из самых успешных на сегодняшний день групп животных и значила для завоевания ими мира едва ли не больше, чем сама способность к активному полету.

"Наша работа показывает, что начинали они, возможно, как еще один тип динозавров, но затем совершили подлинный эволюционный прорыв, обеспечивший их преимуществами, отсутствовавшими у родственников-динозавров, пояснил Бенсон. – Ключ к этой "птичности" в том, чтобы потерять длинный костистый хвост и дать возможность развиваться ногам, превращая их в универсальный инструмент адаптации, открывающий все новые и новые экологические ниши".


Статья "Rates of dinosaur limb evolution provide evidence for exceptional radiation in Mesozoic birds" доступна на портале Proceedings of the Royal Society B