PaleoNews

Крупные животные играют решающую роль в поддержании плодородия почв, выяснили британские ученые. После вымирания представителей мегафауны качество почв в этом регионе резко ухудшается, предупреждают они.

Согласно исследованиям Криса Даути из Оксфордского университета, именно массовые вымирания крупных плейстоценовых травоядных являются причиной недостатка питательных веществ в современных почвах. А вот во времена расцвета мегафауны большая часть мира напоминала современные африканские саванны.

Напомним, что в плейстоценовую эпоху, длившуюся с 2,6 млн до 11 700 лет назад, на нашей планете господствовали крупные наземные животные, наследники гигантских мезозойских ящеров, вымершие так же, как и их предшественники. Южную Америку, например, населяли пятитонные наземные ленивцы, броненосные глиптодонты размером с автомобиль и целые стада слонов Cuvieronius и Stegomastodont.

К мегафауне традиционно относят животных весом более 44 кг. Именно они играют ключевую роль в снабжении почв питательными веществами, особенно на некотором удалении от рек. Кормясь растительностью, они обильно удобряют обширные пространства своим пометом и собственными телами.

"Большие животные – это питательные артерии планеты, и когда они вымирают, последствия оказываются аналогичны разрыву артерий, заявил Даути. – Поскольку большинство крупных животных уже вымерло, в мире сегодня гораздо больше бесплодных регионов, чем прежде".

С помощью математических моделей ученые рассчитали, что после исчезновения мегафауны снабжение почвы бассейна Амазонки соединениями фосфора сократилось на 98%. Аналогичные, хотя и менее экстремальные результаты зафиксированы на всех континентах кроме Африки – единственного места на Земле, где люди до сих пор относительно мирно сосуществовали с мегафауной.

Благодаря прекращению деятельности крупных травоядных, совершавших далекие миграции и попутно удобрявших удаленные от водоемов пространства, сегодня большая часть плодородных областей на Земле приурочена к поймам водоемов. Мелкие животные не могут заменить исчезнувших гигантов, поскольку едят гораздо меньше и производят куда более скромные объемы естественных удобрений. Кроме того, они значительно менее склонны к далеким путешествиям.

Результаты исследования помогут ученым предсказать итоги дальнейшего вымирания мегафауны там, где она еще сохранилась – в первую очередь в Африке и Азии, пишет PhysOrg.