PaleoNews

За 40 млн лет до того, как известный рок-музыкант и солист группы The Doors Джим Моррисон начал называть себя королем ящериц, настоящий король ящериц бродил по жарким и влажным лесам Юго-Восточной Азии. Почти двухметровых размеров ящер был крупнее большинства млекопитающих, живших бок о бок с ним, но мирно питался травой и листьями.


 

Новый вид гигантских ящериц описали палеонтологи американского университета Небраски-Линкольна, работающие с окаменелостями, найденными в Мьянме. Судя по опубликованным ими данным, азиатская рептилия возрастом около 40 млн лет является одним из крупнейших сухопутных представителей ящериц.

Назвали палеогенового дракона Barbaturex morrisoni, то есть "Бородатый король Моррисона". Этим именем палеонтолог Джейсон Хэд увековечил память рокера Джима Моррисона, называвшего себя время от времени "королем ящериц".

Животное достигало 180 см в длину и весило порядка 30 килограммов. Несмотря на грозный вид и крупные размеры, барбатурекс вел растительноядный образ жизни под пологом влажных тропических лесов и вполне мирно сосуществовал с многочисленными млекопитающими, водившимися там же. Благодаря высокой концентрации углекислого газа в атмосфере, климат на планете в те времена был в целом теплее, чем сегодня, а на полюсах, к примеру, отсутствовали ледяные шапки.

Экосистема, частью которой был Barbaturex morrisoni, характеризовалась широким разнообразием как хищных, так и травоядных млекопитающих. Но "король ящериц" был крупнее большинства и тех, и других. В наши дни ящерицы практически повсеместно уступают в размерах своим соседям-млекопитающим, что считается следствием конкурентной борьбы. Исключение составляют разве что изолированные острова, на которых отсутствуют хищные млекопитающие, и комодские вараны могут спокойно охотиться на местных оленей.

Находка барбатурекса опровергает принятую сегодня концепцию контроля конкуренции над размерами. "Мы считаем, что теплый климат тех времен позволял ящерицам успешно достигать больших размеров и при этом успешно конкурировать с млекопитающими", пояснил Хэд, занимающий должность доцента в университете Небраски-Линкольна.

"Невозможно представить себе эволюцию современных экосистем, не взглянув на экосистемы прошлого, продолжил ученый. – Мы бы никогда не узнали этого, глядя только на современных ящериц. Возвращаясь в прошлое с помощью окаменелостей, мы получаем оттуда уникальную информацию о происхождении современных экосистем".

Путь остатков барбатурекса к научному признанию был непрост. Остатки ящерицы нашли в Бирме в 70-е годы прошлого века. Оттуда они попали в музей палеонтологии Калифорнийского университета, где о находке просто забыли. Хэду и его соавтору Патрисии Холройд  пришлось долго искать эти камни в запасниках, прежде чем они смогли приступить к изучению древнего животного.


С первого взгляда доцент распознал в костях признаки, свойственные  современным ящерицам, таким как бородатые агамы, хамелеоны и шипохвосты. "Я подумал – все ясно, рассказал Хэд. – Судя по зубам, это растительноядная ящерица из тех времен и мест, о которых у нас почти нет данных. Когда я начал изучать ее современных родственников, я поразился, насколько велика была эта древняя ящерица".

На нижней челюсти барбатурекса ученый обнаружил особые гребни, поддерживавшие шейный мешок, который современные ящерицы раздувают в моменты опасности или брачных игр. В спокойном состоянии он складками свисает под подобродком в виде неопрятной бороды. Открытие Хэда прямо указывало на то, что и гигантский предок современных бородатых агам обладал схожим устройством.

Если появление бороды в родовом имени после этой информации становится понятным, то с видовым названием произошла любопытная история. "Во время работы над барбатурексом я немного слушал The Doors, вспоминает Хэд. – Некоторые их музыкальные образы упоминают рептилий и древние места, да и сам Моррисон называл себя одно время королем ящериц. Все это собралось вместе и получилось название".

По словам ученого, открытие новой гигантской ящерицы ставит перед наукой массу новых вопросов. Как долго эти животные просуществовали в геологической летописи? Насколько широко они были распространены? Какова взаимосвязь размеров тела и глобальной температуры? И еще один – при новом потеплении климата не вернутся ли и гигантские рептилии?

Если человечество будет способствовать глобальному потеплению, сохраняя при этом пригодные для жизни диких рептилий места обитания, то со временем нам предстоит столкнуться с гигантскими черепахами, гигантскими крокодилами и гигантскими змеями, пишет PhysOrg. "Однако мы меняем состав атмосферы намного быстрее, чем животные могут к этому приспособиться, так что возможно, вместо огромных животных в будущем мы увидим лишь их вымирание", предупредил палеонтолог.