PaleoNews

Палеонтологи университета Восточного Теннеси описали новый вид саблезубых тигров. Эти относительно некрупные кошки много времени проводили на деревьях, прячась там от опасных хищников древней Америки.


Megantereon, реконструкция Романа Учителя


Хотя новый саблезубый тигр приходится прямым предком знаменитому смилодону, державшему в страхе макрофауну обеих Америк, он был несколько мельче потомка и весил не больше 60-70 килограммов. Зубы и челюсти также уступали в размере смилодоньим и соответствовали примерно современной пантере.

По мнению ученых, Rhizosmilodon fiteae, как назвали животное, охотно лазал по деревьям, затаскивая туда и свою добычу. Это позволяло ему избегать нежелательных контактов с медведями, превосходившими величиной современных гризли, и стаями гиеновых собак. Одновременно в тех же местах жили носороги, трехпалые лошади, пекари, олени, ламы и тапиры. Многие из этих животных служили саблезубым кошкам добычей.

 

Профессор спешит на помощь

Окаменевшие остатки неизвестной науке саблезубой кошки раннеплиоценового возраста нашли во Флориде еще в начале 1980-х годов. Местные ученые не смогли изучить их должным образом, и пригласили на помощь  доктора Стивена Уоллеса, профессора палеонтологии в Центре передовых палеонтологических технологий Рона Санквиста. Как пишет East Tennesian, он уже описал несколько новых видов доисторических животных и работал куратором местного музея естественной истории.

Необходимо отметить, что на территории Флориды водились два разных вида саблезубых крупный, достигавший размеров современного льва Machairodus coloradensis, и небольшой, примерно с ягуара ростом зверь, первоначально определенный как Megantereon hesperus. Остатки этого последнего были представлены единственной не полностью сохранившейся челюстью, и последующие исследователи опровергли ее принадлежность к мегантереонам.

Новые образцы позволили внести ясность в его систематическую принадлежность и много рассказали исследователям. Несколько костей передала ученым местная жительница Барбара Фит, коллекционирующая окаменелости. Теперь ее имя увековечено в видовом названии кошки. (Родовое имя Rhizosmilodon, то есть "корень смилодонов" или "коренной смилодон", указывает на возможные  предковые отношения животного с классическим смилодоном.)

Особенно порадовала ученых отлично сохранившаяся нижняя челюсть со всеми тремя жевательными зубами. После появления нового костного материала стало возможным выделить новый таксон Rhizosmilodon fiteae, отличительными чертами которого стали слабо зазубренные верхние "саблевидные" клыки и относительно крупные нижние клыки.

 

Патриарх саблезубых

Самым важным в открытии новой большой кошки стало мгновенное удлинение американской истории этой группы. "До сих пор мы полагали, что саблезубые кошки, известные как Smilodontini, мигрировали в Северную Америку около 2,5 млн лет назад, сообщил Уоллес. – Однако находка этого нового вида указывает на существование здесь предковых форм смилодонов по крайней мере за 5 миллионов лет до окончательного вымирания саблезубых".

Как пишет палеонтолог в своей статье, выложенный в свободный доступ на сайте Plos One, Rhizosmilodon  оказался старейшим американским представителем группы Smilodontini и становится вероятным кандидатом на роль прародителя всех смилодонов, потомки которого расселились по центральным и северо-западным регионам США и успешно добрались даже до Южной Америки.

"Когда люди думают о саблезубых, им кажется, что это была всего одна большая кошка, отметил соавтор исследования Ричард Халберт, хранитель коллекции палеонтологии позвоночных в музее естественной истории Флориды. Но на самом деле саблезубые жили почти по всему миру больше 10 миллионов лет, а общее число их видов, по всей вероятности, составляет порядка 20".

Халберт подчеркнул, что по сравнению с тем, что мы знали об этой группе 20 или 30 лет назад, сегодня ученые гораздо лучше представляют себе строение и эволюцию саблезубых. Однако многие вопросы до сих пор остаются неясными, в том числе и место возникновения этих крупных хищников. Находка Rhizosmilodon поддерживает американскую гипотезу возникновения саблезубых, но сторонники альтернативной версии происхождения саблезубых в Старом Свете пока сдаваться не собираются.