PaleoNews

Самый жаркий континент мира – не то место, которое ассоциируется у нас со словом "пингвин". Между тем сегодня на южной оконечности Африки проживает один из видов этих птиц, а в геологическом прошлом там процветали еще четыре вида пингвинов.


Черноногие пингвины (Spheniscus demersus) на африканском пляже

 

Ископаемые остатки пингвинов возрастом от 10 до 12 миллионов лет обнаружили неподалеку от Кейптауна Даниэль Томас из Национального музея естественной истории и Дэн Ксепка из Национального центра эволюционного синтеза. До сих пор науке были известны пингвины не старше пяти-семи миллионов лет, так что находка срезу же привлекла внимание ученых.

Вместе с зубами акул и другими окаменелостями ученые нашли в общей сложности 17 птичьих костей – фрагментов позвоночника, грудины, крыльев и лап. Они принадлежат нескольким различным видам пингвинов, охватывающих почти весь размерный спектр этой группы. Так, самый низкорослый из новых видов был ростом около 30 сантиметров, а самый высокий приближался к метру.

В настоящее время в Африке обитает лишь один пингвин – черноногий или ослиный (Spheniscus demersus), напоминает EurekAlert! Когда и почему разнообразие африканских пингвинов пришло в упадок, пока не известно. Пробелы в палеонтологической летописи делают трудноопределимым, было ли это вымирание внезапным или постепенным, а также не позволяют с уверенностью говорить о его причинах. "У нас есть окаменелости лишь из двух периодов времени, мы словно видим только два кадра из целого фильма, пояснил Ксепка У нас есть кадр из времен в пять миллионов лет назад, и кадр в 10-12 миллионов лет назад, но полностью отсутствуют все кадры между ними".

По всей вероятности, люди в этом вымирании неповинны, отмечают исследователи. Дело в том, что ко времени появления человека от всего разнообразия африканских пингвинов остался всего один вид. Более вероятно, что колебания уровня моря уничтожили привычные места гнездования этих птиц. Хотя пингвины много времени проводят в воде, откладывают яйца и выводят птенцов они на островах и прибрежных пляжах. Как показали палеогеографические реконструкции, пять миллионов лет назад уровень моря в Южной Африке был на 90 метров выше, чем сегодня, и в регионе имелось множество островов с сильно заболоченными пляжами, обеспечивающими птицам богатые гнездовья и относительно защищенными от нападений материковых хищников.

Но когда море отступило, острова соединились с материком и африканские пингвины лишились укромных уголков для размножения. Процесс вымирания этих птиц продолжается – по подсчетам экологов, за последние 50 лет поголовье черноногих пингвинов сократилось на 80%, и в 2010 году этот вид был отнесен к находящимся под угрозой исчезновения.